Кч, обычно имеющие форму полушаровидных, иногда почти шаровидных подушек или распластанные в виде б. или м. плоской дерновины с удлиненными ветвями; л. обычно линейно-трехгранные или почти цилиндрические, шиловидные или игловидные, реже плоские, сравнительно широкие, цочти всегда колючие. Цв. крупные, пурпурные, красные, розовые, белые, в одно-многоцветковых сидячих колосках, расположенных на обычно многочисленных простых или просто (однократно), реже сложно (двукратно) метельчатых, б. или м. длинных или коротких (иногда не превышающих л.) цветоносах; чшч широко или узко воронковидная, иногда до почти трубчатой, тонко перепончатая, с пятью б. или м. узкими травянистыми, изнутри голыми или реже опушенными жилками, вверху с б. или м. широким, 5- или 10-лопастным отгибом, в основании прямая, реже косая; вн значительно (около двух раз) превышающий чашечку; лп почти свободные, лишь в самом основании кольцеобразно (или очень редко коротко чашевидно) сросшиеся, вверху отогнутые наружу, внизу смыкающиеся (налегающими краями) в трубку, при отцветании заворачивающиеся внутрь; нити тычинок почти свободные, лишь в самом основании сросшиеся с лепестками (или очень редко также и между собой), в нижней части б. или м. заметно расширенные, голые; стлб от самого основания свободные, голые; рлц плоско (полушаровидно, реже едва продолговато) головчатые; зв узко линейно-цилиндрическая или едва яйцевидная, вверху сильно суженная и очень постепенно и незаметно переходящая в столбики. Пл. продолговато-линейный (вверху не расширенный, открывающийся небольшой круглой крышечкой и створками).
В роде известно около 150 б. ч. узко эндемичных видов, распространенных от южн. Греции и о. Крита до зап. Тибета, вост. Тянь-Шаня и Тарбагатая (включая хр. Саур) и обитающих исключительно в горных областях, во всех их поясах, но преимущественно в среднем и верхнем, почти всегда на щебнисто-каменистых почвах и обнажениях горных пород; в СССР встречаются около 70 видов, главным образом в Ср. Азии.
Пока практически не имеют хозяйственного значения; из-за сильно колючих листьев не поедаются и скотом. Некоторые виды могут быть использованы как декоративные благодаря своей оригинальной, полушаровидной форме роста. В культуру не введены.